(Photo from USGS)

Terremoto principal, precursores y réplicas

(mainshock, foreshocks y aftershocks)

Seguro que en estos últimos días has oído hablar de los terremotos ocurridos en el sur de California (EEUU) cerca de la ciudad de Ridgecrest. El primero de los terremotos importantes ocurrió el día 4 de Julio (día de la independencia de los EEUU), tuvo una magnitud de Mw 6.4 y se ha relacionada con una rotura a lo larga do una falla con dirección NE-SW (información del USGS sobre el evento). A este lo siguieron una serie de terremotos, réplicas (o aftershocks en inglés) con algunos de ellas de magnitud superior a 5. Pero al cabo de menos de dos días, la tarde del 6 de Julio, se producía un nuevo evento con magnitud superior, un terremoto de Mw 7.1 y, posiblemente, relacionado con una falla de dirección NW-SE (información del USGS sobre el evento). A partir de ese momento se empezó a hablar de que el terremoto del día 4 había sido un precursor (o foreshock en inglés) del terremoto del día 6 y a este se lo identificaba como el terremoto principal (o mainshock en inglés). Pero, ¿tienes claro lo que quiere decir que un terremoto sea el principal, un precursor o una réplica? En esta publicación voy a intentar explicarte que significan estos términos y alguna cosa más.

 

Esta imagen muestra la serie sísmica de Ridgecrest (California, EEUU) entre el 4 y el 6 de Julio de 2019. Los círculos amarillos indican los terremotos correspondientes a esta serie, los naranjas corresponden a terremotos con magnitudes superior a 5 ocurridos durante los últimos 100 años en esta área. Los círculos que parecen balones de playa corresponden a los mecanismos focales de los dos terremotos principales, el de magnitud 6.4 del 4 de Julio y del de magnitud 7.1 del 6 de Julio. Estos mecanismos nos indican como se ha podido mover la falla. Se puede ver que la mayoría de los terremotos relacionados con el primer evento se localizan a lo largo de una zona con dirección NE-SW de unos 23 km de longitud y los relacionados con el segundo evento a lo largo de una zona con dirección NW-SE de unos 60 km de longitud (Autor de la figura Jason Patton; http://earthjay.com/).

 

Que es un terremoto principal, un precursor y una replica

Que se use un término u otro depende del tiempo relativo entre los eventos y de su tamaño, también relativo. Esta terminología la utilizan los científicos para describir la secuencia de eventos y poder priorizar entre eventos dentro de esta. El terremoto principal (o mainshock) es el mayor terremoto en una secuencia sísmica. Por otro lado, se consideran como precursores (o foreshock) aquellos terremotos que preceden en minutos a días (o hasta años) al terremoto principal y se caracterizan por tener una magnitud más pequeña y por estar localizados en la misma área donde ha ocurrido el principal. Un terremoto no se puede definir como precursor hasta que un terremoto de mayor magnitud, terremoto principal, no haya ocurrido en la misma zona. Finalmente, las réplicas son terremotos de menor magnitud que se localizan también en esa misma zona y que ocurren a lo largo de los días (y años) posteriores al terremoto principal. De forma general, las réplicas se interpretan como pequeños reajustes a lo largo de la sección de la falla que ha roto provocando el terremoto principal. Los grandes terremotos pueden tener de centenares a miles de réplicas y la frecuencia de estas decrece, tanto en magnitud como en frecuencia, con el tiempo (siguiendo la que se conoce como la relación empírica de Omori).

 

Vídeo que muestra la relación temporal y espacial entre precursores (en azul; foreshock), terremoto principal (en rojo; mainshock) y réplicas (en amarillo; aftershock) a lo largo de la falla que ha roto y que es el origen de la serie de terremotos (rupture length) (Fuente: USGS).

 

En este sentido, en la serie sísmica de Ridgecrest de estos pasados días, el terremoto de magnitud 6.4 del 4 de Julio fue precedido en la misma zona por una serie de eventos de menor magnitud (uno de magnitud 4.0 30 minutos antes) y seguido por unos 250 eventos con magnitud superior a 2.5. Si la serie hubiese terminado en este momento, diríamos que el terremoto de 6.4 es el terremoto principal, los ocurridos antes serían los precursores y los posteriores las réplicas. Sin embargo, como sabes el 6 de Julio aconteció un nuevo terremoto esta vez de magnitud 7.1, que ha sido seguido por más de 3000 eventos de menor magnitud hasta este momento. Por lo tanto, este terremoto es el terremoto principal de toda la serie, todos los anteriores corresponden a precursores, incluido el del día 4 de Julio, y los posteriores a réplicas. ¿Te ha quedado claro la diferencia entre terremoto principal, precursor y réplica? Espero que te haya resultado una lectura interesante y si tienes alguna duda contáctame.

 

 

Vídeo que muestra la relación temporal y espacial de la serie sísmica localizada cerca de Ridgcrest entre el 4 y 10 de Julio de 2019. Los círculos localizan los diferentes terremotos acontecidos durante la última semana (amarillo), el último día (naranja) y la última hora (rojo). Fíjate como los primeros eventos relacionados con el terremoto del 4 de Julio (Mw 6.4) se localizan preferentemente a lo largo de una alineación NE-SW y posteriormente a lo largo de una alineación NW-SE, que es donde se localiza en del día 6 de Julio (Mw 7.1), que además va acompañado por una gran cantidad de réplicas (Fuente de los datos: USGS).

 

Para finalizar, si vives en una zona donde pueden ocurrir terremotos importantes, piensa que durante el terremoto primero tienes que agacharte, después cubrirte y, finalmente, intenta situarte debajo de una mesa y agárrate a ella.

 

 Imágenes que muestran que hacer en caso de terremoto (Fuente: shakeout.org).

This project has received funding from the European Union's horizon 2020 research and innovation programme under the Marie Sklodowska-Curie Grant Agreement No 6657769

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