Intensitdad vs Magnitud

Normalmente cuando en las noticias se habla de un terremoto nos dan como parámetro su magnitud para saber lo grande que ha sido. Pero en otras ocasiones nos hablan de la intensidad. ¿Es lo mismo magnitud que intensidad? ¿En qué se diferencian? En esta publicación voy a intentar aclarar que es y que significa cada uno de estos dos conceptos para que la próxima vez que oigas una noticia sobre un terremoto tengas claro lo que te están diciendo (o incluso hasta puedas corregir al periodista, que a veces se confunden).

 

Intensidad

La intensidad corresponde a una estimación cualitativa de los efectos causados por un terremoto en un lugar específico. Ten en cuenta que los efectos no van a ser los mismos si una persona o edificio se encuentra cerca del epicentro del terremoto o lejos.
En la estimación de la intensidad normalmente se tienen en cuenta como han sentido el terremoto las personas, cuáles han sido sus efectos en los edificios e infraestructuras y, más recientemente, cuáles son los efectos sobre el medioambiente y el terreno, por ejemplo, si han generado desprendimientos de rocas o deslizamientos.
Hay diferentes escalas para medir la intensidad y todas son escalas cerradas, tienen un mínimo y un máximo. Normalmente para indicar el grado de intensidad se suelen utilizar números romanos entre I (no sentido) y XII (totalmente devastador o catastrófico).

 

 

Figura 1. Escala de intensidad macrosísmica europea EMS-98 con una breve explicación de las cualidades que definen cada grado de I a XII.

 

Las escalas de intensidad también permiten evaluar el grado de terremotos históricos, aquellos que ocurrieron antes de la invención e implantación de los sismómetros. A partir de las crónicas en periódicos o documentos oficiales de la época en que se produjo un terremoto se puede ir definiendo como este fue sentido en diversos sitios y obtener de forma aproximada la localización del epicentro y como de grande fue. Evidentemente que contra más atrás en el tiempo vayamos solo tendremos información de los grandes terremotos destructivos, aquellos que causaron grandes daños.

 

Figura 2. Mapa de intensidad de tres terremoto ocurridos en los años 1427 y 1428 y conocidos como la Serie Sísmica Catalana de la Edad Media.

 

Si te interesa mas este tema te puedes descargar el documento oficial sobre la Escala Macrosísmica Europea 1998 (EMS-98) con ejemplos y explicaciones más extensas desde este enlace.

 

Magnitud

A diferencia de la intensidad, la magnitud es una valoración que cuantifica como de grande ha sido un terremoto. Las escalas de magnitud nos dan una medida indirecta de la energía liberada por un terremoto y, por tanto, cada terremoto tiene una sola magnitud, aunque en diferentes lugares lo sintamos con intensidades diferente.

Existen diferentes escalas para calcular la magnitud de un terremoto, como por ejemplo la escala de magnitud de Richter o Local (ML) o la escala de magnitud del momento sísmico (Mw), entre otras. Estas escalas utilizan diferentes aspectos de una onda sísmica registrada en un sismógrafo para el cálculo de la magnitud. A diferencia de las escalas de intensidad, las escalas de magnitud son abiertas, no hay una magnitud máxima, siempre podría ocurrir un terremoto mayor que el mayor registrado hasta el momento (terremoto de Chile de 1960 con Mw 9.4-9.6). Además, también puede haber terremotos que tengan magnitudes negativas (en este video explican muy bien que son las magnitudes negativas: https://www.youtube.com/watch?v=dgNfMpBYq0s).

 

Figura 3. Lista de los 11 mayores terremotos registrados hasta la fecha en todo el mundo (fuente wikipedia).

 

Las escalas de magnitud son logarítmicas, lo que implica que el paso de un grado de magnitud al siguiente sea diez veces mayor y no solo un grado. Además, la cantidad de energía liberada en cada grado es unas 30 veces mayor que la liberada en el grado anterior.

 

Figura 4. Comparación de los mayores terremotos ocurridos (izquierda), el número que se producen a lo largo de un año (centro), otros fenómenos naturales o artificiales que liberan grandes cantidades de energía y la energía liberada en cada uno de ellos (http://www.e-medida.es/documentos/Numero-6/Sabiasque/Richter2.jpg).

 

This project has received funding from the European Union's horizon 2020 research and innovation programme under the Marie Sklodowska-Curie Grant Agreement No 6657769

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